元宇宙与国家安全

选择字号:   本文共阅读 185 次 更新时间:2022-05-22 21:24:12

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李峥   李默   张岚舒   韩亚峰  

  

   近一段时期,元宇宙作为新的互联网概念得到越来越多的关注。外界对于元宇宙这一新兴概念有多种解释,认为元宇宙可能成为未来互联网的形态之一,并可能重塑当今世界的数字经济生态,对经济、社会产生深远影响。作为一项潜在的经济业态变革,元宇宙也必然会带来国家安全领域的影响。本文从元宇宙的技术基础和驱动因素出发,结合各国政府和产业界对该概念的看法,展望其对于我国国家安全的意涵。

   一、元宇宙的技术基础与驱动因素

   元宇宙源自小说家尼尔?史蒂芬森在其1992年出版的科幻小说《雪崩(Snow Crash)》中提出的概念。在该小说中,现实人类通过虚拟现实(VR)设备与虚拟人共同生活在名为“元宇宙”(Metaverse)的虚拟空间中。从字面理解,元宇宙(metaverse)是“超越”(meta)与“宇宙”(universe)的组合词,可理解为通过技术建立在现实世界的基础上、拥有完整价值体系和经济闭环的虚拟世界,即以虚拟世界为主要平台的现实世界与虚拟世界融合空间。

   元宇宙被视为是下一代互联网生态的潜在模式。元宇宙包含三个特征。第一是现实世界用户与虚拟世界、虚拟设备、虚拟用户在同一空间内产生互动关系,用户可在元宇宙中获得更好的情景体验。第二是该世界中的互动过程得到完整保存,可以完整再现。第三是虚拟世界中设备、产品和服务具有明确价值,可以永久保存。这使得虚拟世界与现实世界的界限更加模糊,虚拟世界甚至可能具有现实世界无法实现的高度互联、永久保存、全景再现、高度沉浸等功能和体验,这在一定程度上改变了现实世界的时间和空间概念。

   在当前时空节点上,元宇宙概念兴起的背后有三个关键的驱动因素。

   第一是技术成熟度加快。实现元宇宙功能需要多种前沿技术得到极大发展和应用,是当下多种尖端科技的超级综合体,先进科技充斥其整个产业闭环。如,其内容生产运用人工智能、数字孪生技术,其存储和认证机制运用区块链技术,其数据处理运用人工智能、云计算、云存储技术,其网络环境依托5G技术,其虚实交互与联通运用人体感知、3D渲染、拓展现实、脑机接口、可穿戴、机器人技术等。这些技术当前均处于高速发展阶段,5G、虚拟现实、增强现实技术很可能在近期得到快速推广和应用,这使得元宇宙当前已初步具备实现的基础。其中,5G在元宇宙的通信、虚拟现实和增强现实在元宇宙的用户体验、人工智能在大规模元宇宙生成和渲染、可穿戴和脑机接口在元宇宙中的用户交互、区块链在元宇宙的价值确权中发挥重要作用,而这些技术当前均处于高速发展状态。未来,随着上述技术和其他前沿数字技术引入到元宇宙,元宇宙搭建、运营成本将进一步下降,使用体验将逐步提升,进而促使元宇宙的应用呈现加速发展的趋势。

   第二是数字生态的迭代和渗透需求。互联网产生出网络空间和数字生态,创造出一个有别于现实世界的维度和空间。数字生态有着自身发展规律,其中有两个特征最为突出。

   其一是技术进步驱动的迭代需求,即随着数字技术的迭代和升级对整个数字生态进行迭代。更为高效的通讯和计算技术使得开发者能够在数字空间实现更多功能和应用,也将逐步替代现有的数字服务。例如,在拨号网络时代,数字生态仅能围绕门户网站、网络论坛、邮件系统等简单网络服务展开,数字生态整体上是碎片化的。在宽带时代,网络视频、图片、游戏、数据库等新应用得到了发挥空间,海量信息也提升了用户对于搜索引擎、网络内容聚合工具的需求。移动互联网让数字生态进一步摆脱了光纤和电源的限制,移动网络终端带来了智能手机、笔记本等新数字产品的需求,也催生了手机应用(app)、社交媒体、云服务、图片和视频社交网络等新应用。如今,5G等新一代通讯技术和运算、显示技术的显著进步正催生出新的数字生态和数字应用,元宇宙即可能成为承载新生态和应用的平台。

   其二是利益驱动渗透需求。利益是数字生态中与技术进步并行的动力。数字生态的开发方需要创造出新的用户和用户需求,用户也希望借运用数字生态实现现实生活中难以实现的目标。因此,数字生态开发者寻求不断利用新技术提升数字生态的渗透广度和深度。当前,数字生态的渗透已经到达用户的指尖,但仍未全部占据用户的日常生活。开发者需要寻找新的途径来进一步提升数字生态渗透率,结合虚拟现实和增强现实的可穿戴设备可能是一个理想的方向。元宇宙从概念上符合了数字生态迭代和渗透的自身发展动力。创新层进一步下沉是元宇宙的突出优势。在当前数字生态中,创新的主体主要是企业,而在元宇宙中,用户将既是消费者又是创意的生产者,促使创新进一步多元化。

   第三是现实世界和虚拟世界的融合需求。新一轮信息技术革命中,数字技术与现实世界的结合变得更加深入。例如,工业互联网、物联网等技术强调数字技术对生产设备和工厂的数字化控制;智慧城市推动城市治理和管理的智能化;人工智能提供了自动驾驶、人机翻译等数字化的辅助服务,将用户需求直接转化为数据和算法产品。这一现实世界与虚拟世界的融合进程仍在进行之中,未来可能有两个主要方向。其中一种是以物联网为主,将物联网设备全面嵌入到现实世界。该方向需要对现实世界进行整体的数字化改造,耗资巨大且成型周期很长。另一种是以虚拟现实、增强现实技术、脑机接口等为主,仍然以用户为中心,通过新一代信息技术对人进行新一轮赋能,增强人通过数字化平台感知世界、链接世界的能力。元宇宙即属于后一种方向。元宇宙将促使现实社会生态与虚拟社会生态高度耦合,以较低成本实现两个时空的融合。

   元宇宙在概念设计上是虚拟与现实的全面交织。在元宇宙世界中,虚拟与现实的区分将失去意义,现实世界中的一切事物都可以在元宇宙社会中找到映照,而元宇宙中的虚拟事物同样可以产生现实影响,元宇宙将以虚实融合的方式深度融入、改变现有社会的架构与运作。元宇宙不会以虚拟经济取代实体经济,相反其以实体经济为物质基础,并从虚拟维度赋予实体经济新的活力。另一方面,二者相互平行,元宇宙成为与现实世界平行存在的“真实世界”。元宇宙无法替代现实生活,但可以成为人类生存的第二空间,并为人提供另一维度下的全新生活,催生出带有第二身份、二轨社会关系、理想化生活方式等新的社会维度。由于这一特征,元宇宙亦将产生规则、秩序、法律,虚拟劳工、沉迷犯罪、虚实混淆、经济犯罪等虚实之间的灰色地带需要规范的问题。

   二、元宇宙的当前应用和发展阶段

   元宇宙当前仍处于发展的初级阶段,主要是将现有的数字服务及数字经济与元宇宙概念嫁接,尝试创造出一些具有探索性的应用和产品。

   当前,元宇宙的应用体现得最显著的领域之一是在线游戏。传统游戏大多是在固定场景下、按照固定游戏规则完成指定任务的“定向性游戏”,内容包括竞技攻关、打怪升级、解锁剧情、推理解谜等,即便有玩家互动,也是以完成任务为核心互动联结。但着眼于架构“元宇宙”的游戏则属于更注重高交互性和高自由度的“发散性游戏”,即只设计游戏世界的基础规则,不指定任务、不规定玩法、不限定社交,任何玩家都能实现相当程度的自由。

   从1979年的MUDs、MUSHes到2003年的《第二人生(Sencond Life)》、2004年上线的《魔兽世界》、2016年的《精灵宝可梦GO》均具有一定程度的元宇宙要素,不断扩大用户的自由度,并尝试运用增强现实技术与现实世界融合。世界改造、经济交易、开放式空间等原本属于现实世界的活动与要素被应用到越来越多的虚拟游戏中,已经成为在线游戏当前的“基本要求”。以下三款游戏是目前较为成功的“元宇宙”游戏,所代表的应用模式或为未来的“元宇宙”系统开发提供参考。

   其一,《我的世界(MineCraft)》。该游戏支持多主机平台服务器互联,是目前规模最大、自由度最高的“元宇宙”游戏之一。该游戏的特点鲜明,自由度极高,用户几乎不受游戏任务限制,具备“生存”“创造”以及“旁观者“三种模式,可分别实现主观视角、上帝视角和第三视角的游戏体验。其不断完善游戏系统和游戏体验,发布10年来,总销量达2.38亿套,月活跃用户过1.4亿,是史上最畅销的电子游戏。

   其二,《罗布乐思(Roblox)》。其本身是一个游戏平台,具备庞大游戏库,库内游戏主要依靠用户自行创作,平台会给予游戏开发者显示奖励。这些被创造出的游戏种类繁多,既有传统游戏种类,也有自由度极高的沉浸体验类游戏;既有免费体验的游戏,也有需要付费进入的游戏。用户可通过虚拟货币“Robux”进行虚拟物品交易,进而兑换成实体货币。目前该平台游戏数量已突破2000万个,且仍在稳步增长。该游戏在北美十分火爆,全美约半数的16岁以下青少年均为该游戏玩家,不少人通过制作和售卖游戏赚钱,也有用户深度沉迷于游戏中。其在美股市上市不到一年,市值已超460亿美元。

   其三,《动物森友会(Animal Crossing)》。该游戏自我定位为“生命模拟类”游戏,该游戏自由度极高,玩家在游戏中可进行“无限制社交”,并可通过建设和创造虚拟环境和虚拟物品对现实世界的场景和事件进行“完美复刻”,如有玩家在该游戏中举行“考研讲座”“法考讲座”“心理咨询”“公司年会”等。该游戏也是史上十大最畅销游戏之一,全系列累计销售超过5000万套,其中2020年发布的《集合啦!动物森友会》更是在一年内销售近3400万套。

   具有增强现实体验的影音产品和虚拟空间是元宇宙应用的下一个方向。目前的“元宇宙”应用还远未达到电子设备与人类感官深度结合并实现线上交互沉浸式体验的高度,但人类对这一功能的向往早已有之,并通过一系列科幻艺术作品得以展现。《阿凡达》、《未来战警》等电影作品都设定了人类通过操作与真人无异的“电子替身”的情节,而2018年上映的《头号玩家》中人类在虚拟网络中实现全感官沉浸式操作则被视作是“元宇宙”的最终形态。

   随着AR技术不断发展,其与“元宇宙”有机结合是大势所趋。AR技术可实现逼真的感官体验,而“元宇宙”则代表了最强大的交互性和实时性。两者结合并发展到极致,即是电影《头号玩家》中的“绿洲”,即人类可借助互联网在“元宇宙”中实现全新的“第二人生”。

   元宇宙也可与现有在线服务相结合,增强服务的沉浸式效果。例如,脸书公司在2021年8月推出了名为Horizon Workrooms的VR会议软件。该软件可利用该公司的Oculus头戴VR设备来实现多人同时开会,通过手势的操作方式呈现文件和交换材料。脸书认为,虽然Horizon Workrooms将参会者转化为具有卡通形象的3D“化身”,但该平台能够带来更为沉浸式的会议体验。

   总体而言,当前元宇宙并没有产生具强烈变革性的应用和产品,应用这一概念的产品与传统产品并无本质性区别。但是,随着相关技术成本的降低,用户群的培养,该概念有可能在5至10年后迎来爆发期。元宇宙的发展步骤将与其他数字生态类似,即经历三个主要阶段。

   第一个阶段是基于新概念和现有设备创造出新的场景和应用。当前比较流行的具有元宇宙特色的在线游戏即属于这一阶段的产物。一旦出现“爆款”,将促使业界扩大对该领域的投资,进而研发出更为先进、更具沉浸体验的产品和服务。

第二个阶段是新场景与新设备共同演进。从以往数字生态的发展规律看,一些对数字生态产生深远影响的产品和设备起初并非是对现有设备的完全颠覆,而是在现有设备上增添和整合新的功能。这些新功能一般源于少数用户的特别需求,但可能在更多用户使用后产生新的场景。在元宇宙领域,增强现实和虚拟现实设备将是元宇宙进一步发展渗透的重要设备依托。(点击此处阅读下一页)

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文章来源:中国现代国际关系研究院

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