张五常:通用汽车的悲剧

选择字号:   本文共阅读 1723 次 更新时间:2009-07-02 14:33:33

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张五常 (进入专栏)  

  

  去年十一月二十一日我发表《奥巴马与通用汽车》,说曾经是美国光辉的通用汽车可能是奥巴马上任作总统后第一件要处理的头痛大事。这个总统不易做,要处理的头痛事项多得很。通用汽车呢?最近有了定案。选择不多,但在几个可能的结局中,这次定下来的应该是最差的选择。

  通用汽车出现了难以解救的财政问题有好几年的历史了。有两方面。一方面是工会势力大,工资太高,通用累积了多年的租值被蚕食殆尽,不容易经得起经济波动的风风雨雨。另一方面,这些年发展中国家冒升得快,工资低很多很多,而这些国家产出的汽车质量直线上升,快得近于离奇。

  去年九月雷曼兄弟事发带来金融震撼,算是价高的耐用品的汽车首当其冲地受损,通用守不住是意中事。最明确的适当处理,美国的学者专家不少支持的,是让通用申请破产,重组债务,因而可以有力地说服工会让步。没有走这一着,换来的是政府资助二百亿美元。不容易明白这个选择。知情的专家认为这资助只是担沙填海,购买几个月的时间,可以起死回生的机会近于零。

  通用终于破产了。债主先分,资不抵债,股票的持有者所获是零。报道说,债主分股权,美国政府占百分之六十,加拿大政府占百分之十五,工会占百分之十五,余下来是通用债券的持有者,占百分之十。报道又说,美国政府打算再投入三百亿美元于通用,希望有生机,之后或有机会把股权再在市场出售,有朝一日可以摆脱通用成为国营企业的困境。

  作为外人,也不是汽车专家,我看不到这是解拆的好方法。首先是政府再投入三百亿,要怎样放进去呢?政府之外的股权持有者多半不愿意再注资。工会大幅地让步有助,但成功机会不大。由政府独自注资,没有抵押纳税人会吵起来。于是,一个可能的结局是不出钱注资的放弃股权。这样,整间通用可能成为国有。

  其次,我不认为在今天的情况下通用的股票可以在市场有价。今天没有,可见的将来也不会有。通用要回复到有钱赚的时光才可以考虑把股票试之于市。再其次,就算工会大幅让步,有钱赚的日子遥遥无期。这是因为购买汽车的消费者,不少会因为通用是国营而选购其它牌子。这是中国的经验,前车可不鉴乎?

  一个基本的困难,是美国从来没有尝试过国营企业,不知道目前通用汽车走上的路没有生机。三十多年前英国戴卓尔夫人与国企斗法的经历可见经传,但我认为中国的经验最具说服力。让我大略地说说吧。

  国企要在一个市场经济持久地生存要有两个条件。其一是要有政府授予垄断权的保护;其二是产品或服务的性质不着重于变化。在中国,石油、通讯、火车等是例子。没有垄断保护,在竞争下国企容易亏蚀,而变化多的产品或服务,国企与私营竞争一般经不起三招两式。

  汽车这个行业,在福特产出Model-T的初期,是代步工具,但求耐用可靠,成本相宜。后来这大有名堂的品牌,因为变化跟不上潮流而差不多使福特破产。今天的汽车行业是另一回事:购买汽车的人视之为一种消费品,重视款式,讲究品味,考虑舒适,研究功能,而多多少少「派头」总要顾及一下。四十年前日本开始发难,为了争取市场他们逐步把汽车造得应有尽有。到了今天,坐进一部档次高的,你会察觉机关无数:音响与空调的讲究,冰箱与影视的和谐,座位与按摩的舒适,导航与提示的巧妙,等等,二十年前皆无法想象。

  变化多而又需要年年更新的产品,或者是些什么名牌货式,以国企从事不可以在市场生存,是经验的规律。这是个很不容易解释的现象。一般人的想法,是需要不断地精益求精的产品,政府作老板无法办到。可能对,应该对,但为什么会是这样呢?

  问题不简单,因为今天不少善于产出高档消费品的企业,是上市公司,老板是数之不尽的股票持有者,其形式是「公有」,与国企属「公有」没有两样。但为什么国企与非国企的操作表现会有那么大的差别呢?

  九十年代中期,为了中国的发展,这问题我想了很久。无疑是监管与消费者的意向讯息出现了困难,但为什么国企不能解决呢?答案有几方面,有不重要与重要之分。有关,但不大重要的,是国企的弹性不够:经理与员工的薪酬通常有硬性的方程式,炒鱿比较困难,工会对抗较易,消费者的意欲转变知得及接受得比较慢。这些都对,但原则上国企的设计可以解决这些问题。

  国企无从解决的困难,最重要的,只一项。那就是没有足够的股民可以在市场把国企的股票沽得叫救命!缺少了这一项,国企的监管衡量与前景预期就缺少了市场惩罚作为最有效能的约束准则。四十多年前佛利民对我说:「一个人最不愿意做的是什么?是认错。市场不会要求任何人认错,但决策错了,市价下跌,或要亏蚀,是市场给错误决策的惩罚。市场是一个不要求认错但会惩罚错失的地方。」

  九十年代中、后期,北京的朋友考虑要把某些国企的小部分股权供之于市,问我意见。我回应说:「如果民间持有某国企超过百分之五十的股权,国企可能称不上是国企。但国家究竟持有股权多少不是重心问题。重心问题是民间持有的那部分,足不足够可以随时把国企的股价在市场沽得七零八落!」

  回头说美国的通用汽车,转为国企已成定局。很明显地,在可见的将来通用不会有股价的波动作为一个可靠的监管或衡量操作表现的准则。赚钱不一定做得对,亏蚀不一定代表着失败。连年亏蚀的私营企业有股价急升的实例,而赚钱企业的股价可以跌得头破血流。股价是由市场对企业的前景预期决定的。企业本身的操作如何,产品的销售前景如何,不可能没有识者知道,而这些识者的行动会导致市场的股价作出很快的反应。不一定对,但市场的运作就是这样。市场传达讯息;市场惩罚失败。你改不改?

  没有股价变动的指引,是通用汽车难以监管的核心困难。要不断地亏蚀一段长时期是大家的意中事。这就带来另一个尴尬问题。作为一间制造企业,今天的通用是美国历史上的第一间庞大国企。不止此也。通用曾经是美国的光辉,是美国经济历史炫耀地球的一个主角。如今收归国有,政府怎可以让他们拥有的通用倒闭关门呢?政府不断资助,亏蚀绵绵无尽期,政府的颜面要怎样看才对?

  

  

  

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