江晓原:为什么说美国不重视基础科学?

选择字号:   本文共阅读 318 次 更新时间:2022-11-28 10:09:13

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江晓原 (进入专栏)  

  

   载2022年6月28日《晶报》

  

   昨天说到国内许多学者坚信,美国是因为重视基础科学而强大的,但事实上这个信念完全得不到数据的支持。今天就来说说和这些数据有关的事。

   对许多人来说,“美国重不重视基础科学”这个问题是根本不存在的——美国肯定、当然、绝对重视基础科学研究,这个问题就是一个白痴问题,就好比问“美国人喝不喝水”、“美国人睡不睡觉”一样白痴,还用得着回答吗?

   但是,“重视基础科学”毕竟比喝水睡觉复杂,也没有喝水睡觉那样直观的必然性。如果我们就“白痴”一回,非要逼问那些人:美国真的重视基础科学吗?你如何证明这一点?那些人就会很烦、很恼火,因为事实上他们没有办法有效证明这一点。

   我只看到过一种关于美国重视基础科学的论证,全程如下:

  

   因为范内瓦·布什在《无尽的前沿》中说要重视基础科学研究,所以美国必然是重视基础科学研究的。证毕。

  

   看看,这叫什么论证?到底是“美国重不重视基础科学”这个问题白痴,还是上面这个论证白痴?

   诺姆·乔姆斯基在《霸权还是生存》中还说过美国不应该侵略伊拉克呢,那美国就没侵略过伊拉克?

   一个美国人说过的话,就必定是全美国都照着做的事?

   既然当过几天科学官员的范内瓦·布什在《无尽的前沿》中说的话,并不足以证明美国真的重视了基础科学研究,“美国重视基础科学”并不能轻易得到有效证明,那就让我们假定“美国重不重视基础科学”不是白痴问题,而是一个值得认真回答的问题,真的来尝试回答一下如何?

   那有什么路径,能解答“美国重不重视基础科学”这个问题呢?2021年,我和我的学术拍档穆蕴秋终于想出了一个路径:考察美国科技经费的流向和分配,看看有多少真金白银流向了基础科学研究。

   这个路径,无论如何总比只看范内瓦·布什说过的几句话要更合理、更靠谱吧?一个国家如果重视基础科学,总得有足够多的资金投向基础科学研究吧?

   我们先查美国国家科学基金会(NSF,布什极力推动用来资助基础科学研究的机构)官网,看到一个惊人数据——NSF成立那年拿到15万美元拨款。当小穆告诉我这个数据时,我说你是不是看错了?至少也得是15亿吧?她又仔细数了一遍0的个数,没错,就是15万!虽说70年的通货膨胀不容忽视,但在1950年15万美元还是随便找个阔老就能掏得起的,这15万美元能“开启国家强力资助基础科学研究新时代”吗?

   NSF得到的拨款,后来当然也逐年增加了,但往后每年能拿到的钱,始终只有美国科技研发总经费(R&D总经费)中的1.5%(注意小数点)!

   但就是这可怜的1.5%,也远远没能全部用到基础科学研究上。例如NSF成立60周年的时候,在官网列了一个“成功资助项目”清单,共有60个项目,我们去数了数,发现明确可以算基础科学的只有12项,仅占到20%,剩下的项目都是实际的技术应用,包括二维码这类东西。

   有人还不死心,说美国全年的科技研发费用巨大,虽然NSF只拿到其中的1.5%,但别的机构也能拿到基础科学研究经费啊?

   不错,别的机构也能拿到。那么我们就来看美国全年的科技研发总经费数据。美国国家科学理事会(National Science Board)会将全美国每年的所有科技研发投入,包括国家和私人的投入都统计出来,汇总成《美国科学与工程指标》(Science & Engineering Indicators,即SEI报告),报送给总统阅看,然后再公开出版。我们查阅历年的SEI报告,美国人把每年科技研发总经费分成三部分——基础研究、应用研究、实验发展。后两部分都是应用和技术研发,而多年来美国在基础科学研究上投的钱,一开始连10%都不到,后来长期稳定在总盘子的15%左右。

   从上面这几个数据来看,美国肯定是不重视基础科学研究的。但是我们感到这样还不够踏实,还想再看看欧洲,看看别的国家是怎么投钱的。这方面的数据,美国历年的SEI报告中也有,尽管数据不如美国的完整。

   结果我们发现一个出乎意料的现象:英、法、德、意,乃至东欧的捷克、波兰,北欧的瑞典、丹麦这些国家,他们在基础科学上的投入比例,全部都比美国多!有些国家的基础研究在R&D总经费中的占比能高达26%(意大利),甚至28%(瑞士)。这些西方发达国家几乎都比美国更重视基础科学研究,但这些年来,上述国家在科技领域,有可以在美国面前逞强的吗?

   我们也能在SEI报告中找到俄罗斯的数据,俄罗斯的投放比例和美国几乎一样,也约为15%。原来美、俄这两强,都只在基础科学上投最少的钱,却成为最强的国。

   我们还可以再换一个角度来看看:基础科学的第一流成就,都是谁取得的?比如万有引力、相对论、进化论、原子理论、航天理论、双螺旋理论等等,所有这些第一流的科学理论,有一个是在美国搞出来的吗?一个也没有。全是欧洲人搞出来的,只是很多科学家后来移居到了美国而已。

   美国人干什么呢?他们通过技术,把科学中的好处拿过来。比如原子理论是英国人搞出来的,目前最大的用处是造原子弹和核电厂,这两样都有实用价值,却都是在美国搞出来的。历史上有过无数科学理论,没有技术把它们发扬光大,就只能尘封在故纸堆里。

   布什在《无尽的前沿》中说过“科学资本的主要源泉”在欧洲,他希望改变这一点。然而重视基础科学只是他的个人愿景(1960年《无尽的前沿》公开出版甚至有可能是某种战略欺骗),却根本未曾化为美国的国家政策和行动。

  

  

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